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  Ilya Prigogine

   (Bélgica, 1917-2003)
Prigogine
  Fisicoquímico belga, de origen soviético, galardonado con el Premio Nobel de Química en 1977 por sus trabajos pioneros sobre la termodinámica de los estados de no equilibrio. Se le conoce sobre todo por sus investigaciones sobre los estados de equilibrio y no equilibrio de las disoluciones químicas. Nació el 25 de enero de 1917 en Moscú. Abandonó Rusia con su familia en 1921 y se instaló en Bruselas, Bélgica. Estudió Química en la Universidad Libre de Bruselas, doctorándose en 1941 y convirtiéndose en profesor de la misma en 1947. Adquirió la nacionalidad belga en 1949. Aunque mantuvo los vínculos con Bruselas, en la década de 1960 realizó colaboraciones en la Universidad de Texas en Austin. Fundó un centro de investigación, que más tarde recibió su nombre. Comenzó a estudiar las disoluciones que se apartan del equilibrio Cuando una disolución se encuentra en equilibrio, las propiedades físicas de la misma, como la temperatura y la presión, no se modifican, y no hay intercambio de materia o energía con el exterior. Prigogine descubrió que a pesar de los cambios constantes que se producen en una disolución, puede haber cierto grado de organización u orden en tales sistemas. Por ejemplo, sus experimentos con determinados líquidos demostraron que cuando éstos se calientan rápidamente desde abajo, pequeños segmentos del líquido (llamados células) se colocan en una disposición ordenada que se mueve de manera previsible por la disolución. Esto se convirtió en un concepto interesante, puesto que el orden y la previsión no habían estado asociados anteriormente con los estados de no equilibrio. Prigogine también descubrió que este fenómeno es irreversible, por tanto, el sistema no vuelve a su estado inicial cuando el líquido se enfría. Sus teorías se han aplicado al estudio de los sistemas biológicos e incluso han servido como modelo para desarrollar teorías en campos como la economía, la meteorología y la dinámica de la población. Su obra Las leyes del caos (1997) ayuda a los profanos en la materia a comprender sus investigaciones, ya que él consideraba esta tarea parte de la labor de un científico. También publicó Introducción a la termodinámica de los procesos irreversibles (1974), El nacimiento del tiempo (1991) y El fin de las certidumbres (1996). Falleció en Bruselas el 28 de mayo de 2003.  © M.E.

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